Una breve historia de la lobotomía

En uno de los especiales de Halloween de los Simpson, Homer Simpson viaja a través de varios universos temporales alternativos gracias a una tostadora estropeada a la que convierte involuntariamente en máquina del tiempo por medio de una desastrosa reparación. Uno de esos universos está dominado por Ned Flanders, convertido en una especie de Gran Hermano cursi y sonriente que no duda en practicar lobotomías frontales a los ciudadanos descontentos con el régimen. El método que se emplea al practicarlas consiste, en palabras del tabernero Moe Szyslak, en extraer un pedazo de cerebro a través de la nariz, sin necesidad de abrir el cráneo en una operación abierta.

Por surrealista que pueda parecer el método descrito en la famosa serie de dibujos animados, varios miles de personas fueron sometidas a operaciones similares entre los años treinta y sesenta de pasado siglo, aunque los orígenes de la lobotomía se remontan a finales del siglo XIX. Utilizando diferentes técnicas, a estas personas se les extraían pedazos enteros de sus lóbulos frontales, aunque lo más común era que los cirujanos se limitaran a cortar las vías nerviosas que comunican dichos lóbulos con el resto del cerebro. Al hacer esto, se pretendía curar enfermedades y desórdenes mentales como la esquizofrenia, la depresión o los trastornos obsesivo-compulsivos. Lo cual se conseguía en apariencia muchas veces, ya que los enfermos se volvían dóciles y tranquilos, aunque lo que en realidad ocurría es que quedaban básicamente catatónicos, gravemente incapacitados para el resto de sus vidas.

Picahielos adaptados para la lobotomía

Uno de los procedimientos más escalofriantes para practicar lobotomías fue el utilizado por el neurólogo y psiquiatra estadounidense Walter Freeman, que introducía un picahielos en los conductos lacrimales y lo golpeaba con un mazo de caucho hasta que penetraba en el cerebro del paciente y cortaba vías nerviosas aleatoriamente. Mediante este método lobotomizó a centenares de personas entre 1947 y 1967, incluyendo a una hermana del presidente John Fitzgerald Kennedy, Rosemary, que quedó infantilizada de por vida. Finalmente, le fue retirada la licencia después de que varios de sus pacientes murieran a causa de hemorragias cerebrales.

Por aterrador que nos parezca hoy día, lo cierto es que la práctica de la lobotomía estuvo ampliamente extendida y aceptada durante las décadas centrales del siglo XX. Se calcula que en ese plazo de tiempo fueron lobotomizadas varias decenas de miles de personas, no sólo en los Estados Unidos, sino en el Reino Unido y en Escandinavia. Se trata, en cualquier caso, de uno más de esos capítulos oscuros de la medicina en los que fue tan fecundo el siglo XX, quizá tan sólo superado por el enorme éxito de la eugenesia en esas mismas décadas. De esa terrible historia hablaremos otro día.

Para saber más:
C. George Boeree, «A Brief History of the Lobotomy», disponible en http://webspace.ship.edu/cgboer/lobotomy.html.
Annalee Newitz, «The Strange Past and Promising Future of the Lobotomy», Wired Science, 31/03/2011, disponible en http://www.wired.com/wiredscience/2011/03/lobotomy-history/

Fuentes de las imágenes:
Threehouse of Horror V, The Simpsons, episodio nº 109 (6×05), 1994.
Orbitoclastos (es decir: picahielos adaptados para practicar lobotomías).

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8 pensamientos en “Una breve historia de la lobotomía”

  1. Muy interesante.

    El método utilizado por Walter para realizar lobotomías, y pensando gracias al inicio del post en Los Simpsons, me ha recordado mucho a la escena en la que Homer quiere volver dejar de ser listo y le dice a Moe que le introduzca otra vez la cera en el cerebro. Salvando las diferencias como son el picahielos por el lapiz de cera, y el lacrimal por la nariz.

  2. Yo también recordé esa escena, aunque después me entraron dudas. No es que yo sea médico, y precisamente a “Los Simpson” les perdono todo, pero si Homer dejaba de ser listo por esa cera que se le quedó en el cerebro… ¿no significa que esa cera mató algún nervio?, ¿cómo sería posible que un nervio reviviese tras arrancarle la cera?

    1. ¿podría sólo haber taponado un conductor y que después de regenerara? No se, habrá que investigar sobre el consejo científico (?) asesor de los guinistas de Los Simpson…

  3. Yo tengo la sensación de que juegan con la idea de que lápiz de cera oprime alguna parte del cerebro de Homer, y cuando se lo extraen esa parte vuelve a la normalidad, más o menos como pasa cuando una acumulación de sangre o un tumor en el cerebro oprimen las partes que lo rodean y hacen que dejen de funcionar correctamente. Pero quién sabe de dónde habrán sacado las ideas…

  4. Curiosamente, en EE.UU. la “lobotomía” se ha vuelto tabú, pero en Europa, sobre todo (qué cosas) en la del este, en España y olé, y en Latinoamérica (me refiero a México, Argentina, Cuba…) la neurocirugía estereotáxica o estereotáctica ha empezado un auge nuevo, de 30 años para acá… Véanse los enlaces http://www.neurorgs.net/category/informacion-al-paciente/cirugia-estereotaxica-y-funcional/ y este es el hombre in Spain: http://www.neurorgs.net/tag/dr-garcia-de-sola/ . El caso es que se hacen continuamente lobotomías (no sólo para desórdenes mentales, aunque también: principalmente para paliar el dolor), pero con otro nombre; véase asimismo http://www.neurorgs.net/noticias/neurocirugia-funcional-y-estereotactica/

    Las intervenciones en el cerebro, modificándolo (esto es, lesionándolo de alguna manera, interviniendo en las conexiones neurológicas) son una rama más de la neurocirugía; el mesiánico o diabólico, según gustos, Walter Freeman iba en una camioneta por la América profunda, una vez q le habían quitado el permiso (de hecho, ni era cirujano) y seguía haciendo sus lobotomías intraoculares con su bonito picahielos a tutiplén; no me extraña que en USA haya series de TV del tipo Expediente X o Sobrenatural (salvando las distancias entre ambas producciones), o Fringe (donde el chiflado doctor se llama precisamente Walter). Saludos desde Canarias.
    P.S. En inglés hay un articulito (sale en wikipedia) con el mismo título de tu post: http://webspace.ship.edu/cgboer/lobotomy.html “A Brief History of the Lobotomy”, Dr. C. George Boeree

    1. Mira que soy torpe-retorpe, que no había visto tu cita del articulito del Dr. C. George Boeree, lo siento mucho. (Voy a copiarlo cienes y cienes de veces para enmendarme…)

    2. Efectivamente, al preparar el artículo, me encontré con informaciones que hablaban de los usos actuales de la lobotomía, pero decidí dejarlo fuera de la entrada porque no acababa de cuadrar con la idea que tenemos hoy cuando nos hablan de lobotomías, aunque de hecho vengan a ser algo muy similar.

  5. Es curioso, porque la lobotomía, si no me falla la memoria, la inventó un médico portugués, que recibió el Premio Nobel de Medicina por ello, y cuya casa museo se halla en un pueblo cerca de Aveiro.

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